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Les origines de Noël

Synthèse 23.12.2016

Noël ne date pas d'hier ! Célébrant en France le jour de la naissance du Christ, le 25 décembre, Noël a avant tout une origine païenne !

 

Découvrez comment cette fête s'est développée au fil des siècles pour devenir incontournable dans l'ensemble de l'Europe.

Les origines de Noël

Noël en Europe

Une fête aux origines païennes

Les historiens s'accordent à reconnaître que, bien avant l'époque romaine, on fêtait en Europe, à la fin du mois de décembre, la renaissance tant attendue de la nature et l'espérance de vie nouvelle lors du solstice d'hiver.

Mais en revanche, il n'y a aucune précision sur les cérémonies qui se déroulaient à cette époque.

Pour la religion chrétienne, la fête de Noël n'existait pas. Ce n'est qu'à partir du IIe siècle, que l'Eglise recherche la date précise de la naissance du Christ. La date du 25 décembre fut fixée vers l'année 300 par Rome, afin de christianiser les rites issus de la culture populaire. Ainsi, était-il plus facile de convertir la population au christianisme en se fondant sur les traditions profanes.

Les origines du mot Noël

Les origines du mot Noël sont diverses et controversées. Un peu partout en Europe, le terme a pris des couleurs différentes : Noël en France, Natale en Italie, Natal au Portugal, Navidad en Espagne.

Certains étymologistes affirment que ce mot pourrait venir du latin natalis dies, qui signifie "jour de naissance".

D'autres prétendent que les origines de Noël sont gauloises. Le terme "Noël" aurait pour étymologie deux mots gaulois noio (nouveau) et hel (soleil).

Au Moyen-Âge, Noël était le cri de joie poussé par le peuple à l'arrivée d'un heureux événement.

Comme toujours, les grandes fêtes religieuses chrétiennes et les fêtes païennes se superposent et s'entremêlent, il est donc difficile de retrouver les origines exactes du mot Noël. D'autant plus que le terme Noël n'est pas utilisé dans certains pays tels que la Grande Bretagne et l'Allemagne qui parlent de "messe du Christ" (Christmas) pour désigner ce jour. De même, dans les pays scandinaves, Noël se traduit par le mot Jul.

L'extension de la fête de Noël dans toute l'Europe

Avec l'expansion du christianisme, la célébration de Noël s'est de plus en plus introduite dans les mœurs des Européens. La fête de Noël s'est répandue progressivement en Europe et a été célébrée dès le Ve siècle en Irlande, au VIIe siècle en Angleterre, et au VIIIe siècle en Allemagne.

Aux XVIIIe et XIXe siècles, l'échange des cadeaux est devenu une coutume, symbolisant les présents que les Rois mages offraient à Jésus.

L'origine du Père Noël

Le Père Noël est inspiré du personnage de Saint Nicolas. D’ailleurs, il présente la même symbolique que ce dernier : longue barbe blanche,  la mitre qui est devenue un bonnet de fourrure…Des rennes attelés à un traîneau le suivent pendant ses voyages. Saint Nicolas, lui voyageait sur le dos d’un âne.

Pour les Américains, Saint Nicolas est Sinter Klaas qui devint Santa Claus. En Allemagne il se nomme Santa Klaus.

Avant de se propager en Europe, le personnage Saint Nicolas a été importé aux Etats-Unis au XVIIe siècle par des immigrés allemands ou hollandais, où il aurait pris une ampleur commerciale, subi des transformations vestimentaires et culturelles pour se transformer en Père Noël qu'on connaît actuellement. Il prit une image très conviviale et festive. Il serait ensuite revenu en Europe.