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La zone euro est le noyau dur de l’Union européenne. Elle rassemble 19 Etats membres (12 à l’origine) qui partagent aujourd’hui une monnaie unique. L’euro a ainsi été lancé en 1999 pour les transactions financières, puis en 2002 pour l’ensemble des échanges.

Pourquoi l'euro ? (3 minutes pour comprendre l'Europe - n°16) - Crédits : Hans Braxmeier / Pixabay

A elle-seule en 2018, selon la Banque mondiale, la zone euro s’affiche comme la 2e puissance économique mondiale, à égalité avec la Chine et derrière les Etats-Unis. Elle représente 86 % du PIB de l’Union européenne à 27.

Stabilité monétaire

L’élaboration de l’euro, dès les années 1970, s’inscrit dans un mouvement d’approfondissement de la construction européenne. Avec une monnaie unique, les Européens veulent servir le bon fonctionnement du marché commun et mettre un terme à l’instabilité monétaire.

En 1992, le traité de Maastricht prévoit ainsi la création de l’euro et d’une Banque centrale européenne, indépendante des Etats membres. A l’époque, seuls le Royaume-Uni et le Danemark refusent de changer de monnaie, et obtiennent pour cela une dérogation. La Suède, qui n’intègre pas le Mécanisme européen des taux de change lors de son entrée dans l’UE en 1995, a en 2003 refusé l’adoption de la monnaie commune par référendum, sans pour autant bénéficier d’une dérogation.

A partir du grand élargissement de 2004, tous les nouveaux entrants s’engagent à intégrer l’euro dès qu’ils auront été à même de remplir les conditions prévues.


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Critères de convergence

Pour faire partie de la zone euro, il faut en effet remplir 4 “critères de convergence” . Les 3 premiers portent sur la stabilité des prix, du taux de change et des taux d’intérêt. Le dernier, à la fois le plus connu et le plus important, concerne les finances publiques. Le déficit ne doit pas dépasser 3 % du PIB, tandis que la dette doit être contenue sous le seuil de 60 % du PIB.

Dès l’origine, respecter ces critères n’a pas été chose aisée. La France a dû mettre en œuvre une politique de rigueur pour y arriver. Tandis que les Européens ont fermé les yeux sur les performances économiques grecques qui étaient insuffisantes.

Depuis la crise économique et financière de 2008, les règles budgétaires sont au cœur des réflexions dans la zone euro. En effet, dans de nombreux pays, déficits et dettes ont explosé et d’importants efforts ont été entrepris pour y remédier. C’est l’objet du Semestre européen, mis en place en 2010 et qui coordonne les politiques économiques des pays de l’UE, ainsi que du Pacte budgétaire de 2012, qui prévoit l’assainissement des finances publiques des Etats membres.

En mars 2020, les ministres des Finances de la zone euro ont acté la suspension des règles budgétaires, afin de permettre aux Etats membres de débloquer les moyens nécessaires à la lutte contre la pandémie de Covid-19.

De plus, des programmes de réformes structurelles, aux conséquences sociales parfois très lourdes comme dans le cas de la Grèce, ont pu être demandées aux pays nécessitant une aide financière. L’expérience grecque a ainsi poussé l’Italie à réclamer une aide financière dépourvue de conditions à l’Union européenne, en 2020.

Sortir de la crise

Plus de dix ans après la crise financière, et alors qu’une nouvelle période de récession se profile pour l’économie européenne, l’UE cherche encore à tirer les enseignements de la crise économique. Car si l’Union a réussi à endiguer la hausse du chômage et à relancer la croissance, les investissements insuffisants et la faible convergence entre Etats membres menacent la résilience de la zone euro face à un nouveau choc économique provoqué par la pandémie de Covid-19.

En juillet 2015, après des jours de négociations, la sortie de la Grèce de la zone euro est évitée. Le pays, au bord de la faillite, finit par accepter les exigences de ses créanciers en échange d’un nouveau plan d’aide. En 2018, le déficit du pays est totalement résorbé puisque la Grèce enregistre un excédent de 1,1 % du PIB. Mais sa dette a explosé : elle atteint 181,9 % du PIB au 1er trimestre 2019.

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