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A quoi sert l'Union européenne ? (3 minutes pour comprendre l'Europe - n°1)

Synthèse 16.09.2019 Vincent Lequeux

Vous n'êtes pas spécialiste des questions européennes ? Toute l'Europe vous explique l'essentiel en 30 épisodes de 3 minutes ! Fonctionnement, espace Schengen, Brexit... redécouvrez "l'UE" simplement. Et pour commencer : "A quoi sert l'Union européenne ?"

A quoi sert l'Union européenne ? (3 minutes pour comprendre l'Europe - n°1)

Comment des Etats, marqués par deux guerres fratricides au XXe siècle, peuvent-ils aujourd'hui accepter qu'une partie (certes infime) de leur budget finance des projets dans le pays voisin ? Que certaines règles économiques, environnementales, agricoles ou encore protégeant la vie privée soient décidées à 28 ? Qu'en ne les appliquant pas ou mal, ils soient condamnés à verser des amendes ?

Jean Monnet et Robert Schuman, deux des "pères fondateurs" de l'Europe unie, avaient-ils en tête ce destin lorsque le 9 mai 1950 ce dernier proposait, à la surprise générale, la mise en commun des productions française et allemande de charbon et d'acier ?

Des "petits pas"

C'est probable ! Car la Communauté européenne, qui prend le nom d'Union européenne en 1992 avec le traité de Maastricht, est bien le résultat d'une politique assumée de "petits pas". Ce qu'envisageaient  Schuman et Monnet, c'était de commencer par contrôler, à six Etats, certains secteurs économiques limités et stratégiques, pour parvenir peu à peu à des "solidarités de fait" entre pays.

Pour ne prendre qu'un exemple, très rapidement résumé : en 1958, les six membres de la Communauté économique européenne se mettent d'accord pour abolir les droits de douane sur les biens qui circulent entre eux (Union douanière, achevée en 1968). Puis autorisent tout salarié à travailler dans un autre pays que le sien (règlement de 1968). Puis abolissent les contrôles aux frontières intérieures (accords de Schengen, 1985). Puis élaborent des règles communes pour encadrer le détachement de travailleurs (directive de 1996, réformée en 2018)...

En définitive, malgré des stratégies nationales parfois différentes et de nombreuses tensions, une union politique consacrée à l'intérêt collectif de ses membres s'est peu à peu constituée.

Paix et reconstruction

Au sortir de la Seconde guerre mondiale, l'idée d'une union entre pays répond à deux enjeux clés : empêcher le retour des conflits qui ont déchiré l'Europe à deux reprises depuis le début du siècle, et reconstruire les économies de pays dévastés par cinq années de guerre.

Trois "communautés européennes" sont alors créées par six Etats fondateurs : la Belgique, la France, l'Italie, le Luxembourg, les Pays-Bas et la République Fédérale d'Allemagne.

La Communauté européenne du charbon et de l'acier (CECA) voit ainsi le jour en 1951. En 1957 vient le tour de la Communauté économique européenne (CEE), qui vise à instaurer un marché commun, et de la Communauté européenne de l'énergie atomique (Euratom), dédiée au nucléaire civil.

Au cœur du projet européen : le libre-échange et l'intégration économique progressive des Etats du continent, après des décennies de protectionnisme jugées en partie responsables des précédents conflits.

Et maintenant ?

60 ans plus tard, l'objectif d'intégration est toujours plus que présent ! Mais les ambitions de l'Union européenne sont devenues bien plus vastes. Promotion de la paix et des valeurs européennes, développement durable, plein emploi et progrès social figurent désormais parmi les objectifs inscrits dans les traités.

L'Union européenne, c'est 28 Etats membres, 514 millions d'habitants en 2019 (7 % de la population mondiale), 4,5 millions de km2 (3% des terres émergées) et 20% du PIB mondial. L'Allemagne y est le pays le plus riche et le plus peuplé, la France le plus vaste.